Hoe het allemaal begon …

We schrijven 1966. Wilfried Mol is, samen met zijn vrouw Brigitte Claerhout, al een tijdje in de voetsporen getreden van zijn vader Octaaf. Op dat ogenblik rijdt hij als 25-jarige rond met kolen. Op vraag van enkele klanten, start hij met de verkoop van kachels. Die eerste kachels, 16 in totaal, worden tentoongesteld in een slaapkamer van de ouderlijke hoeve. Op een blauwe maandag rijpt het idee om deel te nemen aan de Handelsbeurs in Waregem. Een ingeving die de loop van de geschiedenis zou veranderen …

HET STALLETJE VAN BETHLEHEM.

We zijn ondertussen 2 jaar verder en omdat er niet voldoende budget was voor een stand, besloten Wilfried en Octaaf een kraampje vlakbij de beurs in elkaar te boksen. Er werd snel wat materiaal van de boerderij bij mekaar gezocht. In geen tijd werd met rieten matjes (gebruikt om tabaksplanten te beschermen), een ovalen tank en een zeil een plek gebouwd waar bezoekers terecht konden. Toen de organisatie van de beurs voorbijkwam liet deze zich ontvallen dat de constructie leek op het stalletje van Bethlehem en dat er alleen nog een os en een ezel ontbrak. Hierop reageerde Wilfried spontaan met de opmerking dat als hij een ezel nodig had, de organisator eerste keuze zou zijn.

HET BRANDENDE RAD.

Die eerste beurs werd een succes. Op tien dagen tijd werden er 54 kachels verkocht en snel verspreidde zich het gerucht dat je op ‘die boerderij’ in Vichte kwalitatieve kachels kon kopen. Twee jaar later stonden Brigitte en Wilfried opnieuw op de Waregemse Handelsbeurs. Deze keer met de grootste stand van de hele beurs. Blikvanger werd een groot rad van zes meter hoog met daarin vier brandende kachels verwerkt. Wilfried had het idee voor zo’n rad opgedaan op de foire in Brussel en toverde zijn eigen versie om tot dé attractie van de Waregemse Handelsfoor.

HOE HET ALLEMAAL VERDER GING …

DE EERSTE TOONZAAL.

De kachels die werden aangeboden, stonden thuis bij Brigitte en Wilfried. In de woonkamer, de keuken, de slaapkamer … op zowat elke plek in het huis werden de kachels gepresenteerd aan de klanten. De bouw van een toonzaal begon zich op te dringen, ook al omdat dochters Els en Sylvie groter werden. Die toonzaal kwam er in 1970 en nog datzelfde jaar verdubbelde diezelfde toonzaal tot een oppervlakte van 240m2. Ondertussen werd Lucien als eerste medewerker in dienst genomen. Wel op voorwaarde dat Brigitte elke dag op een briefje (én gesigneerd) moest schrijven dat hij elke dag voldoende werk zou hebben.

EEN NIEUWE WENDING.

Met de bouw van de nieuwe toonzaal kwam er ook letterlijk meer ruimte. Leveranciers van kachels waren vaak ook importeurs van andere aanverwante goederen. Al snel werden naast kachels ook fornuizen en wasmachines verkocht. Het bedrijf groeide snel en de verdeling van kolen en mazout verloor steeds meer aan belang. In 1971 besloten Brigitte en Wilfried te stoppen met het verhandelen van kolen en mazout. De invoering van de BTW dat jaar, had daar niets mee te maken. Er braken nieuwe tijden aan.

KACHELS WORDEN INGEHAALD.

De consumptiemaatschappij komt in de beginjaren 70 volop op gang. Zo raken bijvoorbeeld hifi-apparatuur en huishoudtoestellen steeds meer ingeburgerd. Brigitte en Wilfried spelen hierop in. De toonzaal breidde uit naar 2.400m2 en naast kachels, fornuizen en wasmachines werden nu ook keukens, huishoudtoestellen en tuinmateriaal aangeboden. De zaken gaan goed. Opvallend gegeven is dat de afdeling kachels bleef bestaan maar dat door de grote uitbreiding het aandeel van kachels steeds kleiner werd. Ondertussen vonden ook steeds meer klanten de weg naar Vichte. Door het succes kon de firma Mol blijven investeren. Op het einde van de jaren zeventig, in 1979 om precies te zijn, werden volledig nieuwe toonzalen gebouwd. De bestaande toonzalen kregen een bestemming als magazijn.

MOL WORDT MOLECULE

Met de jaren 80 brak een nieuw tijdperk aan. Dochters Els en Sylvie stapten ondertussen mee in het bedrijf samen met hun respectievelijke echtgenoten. Door deze fundamentele verandering in manier van werken, het steeds groeiende aanbod én het feit dat Franstalige bezoekers de naam ‘Mol’ maar moeilijk konden uitspreken, werd de bedrijfsnaam in 1984 omgetoverd naar molecule. De metamorfose werd pas echt compleet als ook de winkeloppervlakte uitbreidde van 2.400m2 naar 12.000m2. Vanaf dan werd de toonzaal opgedeeld in meerdere afdelingen: verwarming, tuinmeubelen, speelgoed, electro & hifi-apparatuur, meubelen, bureaumateriaal, decoratie, keukens, badkapers, verlichting, fitnesstoestellen, zonnebanken en fietsen, geschenken, doe-het-zelfmateriaal en kledij, schoenen en lederwaren. Ook het aantal medewerkers groeide spectaculair. Ondertussen waren er al veertig mensen aan de slag.

De eerste helft van de jaren tachtig was duidelijk een creatieve periode. Er werd gestart met een restaurant en een cafetaria. Het eten was lekker maar de eerste chef, kon wel geen soep maken. Er werd een Video Club gelanceerd met een unieke abonnementsformule. Voor 1.000 BEF per maand kon je onbeperkt drie cassettes per dag uitlenen. Het aanbod was het grootste van de hele regio met meer dan 5.000 cassettes voor zowel VHS, Betamax als Video 2000.

GEZIEN OP VTM

De lancering van VTM had ook voor molecule grote gevolgen. Als een van de eersten kwam de winkel met televisiespotjes op de commerciële omroep … met ware volkstoelopen tot gevolg. Niemand kon voorbereid zijn op zo’n megasucces. Weken na die eerste reclamecampagne werden extra parkeerplaatsen, toiletten en andere faciliteiten voorzien om de aanhoudende stroom van bezoekers het comfort te geven waar ze recht op hadden. De samenwerking tussen molecule en VTM bleef een succes. Vooral ook via sponsoring van programma’s. Het meest bekende voorbeeld is de samenwerking met ‘Rad van Fortuin’. De streelmeisjes toonden met plezier de vele prijzen die molecule ter beschikking stelde van de winnaars.

DE GROTE HEROPENING.

Het steeds groter wordende succes maakte dat een verdere uitbreiding zich opdrong. Er werden nieuwe plannen gemaakt om van de bestaande 12.000m2 te evolueren naar een winkelruimte van 40.000m2. Een zeer ambitieus plan dat effectief werd gerealiseerd in 1992. Maandenlang werd er met man en macht gewerkt om deze grote heropening te realiseren. Opvallend aan de nieuwe ruimte was dat vooral de afdelingen interieur en fashion heel wat meer nieuwe ruimte kregen. Voor het eerst werd er ook ruimte verhuurd aan nevenwinkels zoals Brantano. Twee jaar later in 1994 werd de eerste kerstmarkt georganiseerd op de parking. Het werd een volledig kerstdorp met een schaatspiste, inclusief een echt kerkje. De kerstmarkt werd opgeluisterd met optredens van heel wat Bekende Vlamingen. Er zouden in de vernieuwde en vooral veel grotere winkelruimte nog heel wat optredens en andere activiteiten volgen in de nineties

KÜRTS HUIS.

In de jaren na de millenniumwissel blijft molecule groeien. Eén van de meest opvallende acties daarbij was ‘Kürts huis’, een wekelijks televisieprogramma op WTV. Vlak naast de gebouwen van molecule werd een kijkwoning ingericht met uitsluitend producten en toestellen die in de winkel verkrijgbaar waren. Vaste bewoner van dit huis was Kürt Rogiers. Bezoekers van molecule konden het huis bezoeken en met Kürt een praatje maken. De inkom bedroeg € 1 per persoon, een bedrag dat integraal overgemaakt werd aan de Cliniclowns.

BELANGRIJKE UITBREIDINGEN.

Aan het begin van het jaren ‘10, werd een van de belangrijkste verbouwingen uit de geschiedenis van molecule gerealiseerd. Er werd een nieuwbouw opgetrokken die het centrale deel van de winkel een volledig nieuwe aanblik gaf. Opvallend daarbij was ook dat er voor het eerst met een extra verdieping werd gewerkt. Op deze verdieping kwam de fashion-afdeling optimaal tot haar recht. Daarnaast werd de parking gevoelig uitgebreid en kwam er ook een nieuwe voorgevel. Datzelfde jaar werd er verder stevig geïnvesteerd in zonnepanelen. Op het dak werd een installatie neergepoot ter grootte van vier voetbalvelden, vergelijkbaar met het jaarverbruik van zo’n 300 gezinnen. Molecule voorzag voortaan zelf in zijn stroom.

Nog in 2013 stapte ook Jens, de kleinzoon van Brigitte en Wilfried, in de zaak.

BLIK OP DE TOEKOMST

Vandaag werken we volop verder aan de toekomst. Die brengt heel wat uitdagingen. De markt wordt steeds concurrentiëler met niet alleen nieuwe spelers, maar ook met de definitieve intrede van e-commerce en de veranderende kooppatronen van consumenten. Molecule blijft hard werken aan die toekomst en streeft naar een blijvende uitstekende verstandhouding met klanten, leveranciers én medewerkers.